L’ADN ancien raconte l’histoire des premiers habitants des Caraïbes, avec quelques rebondissements – ScienceDaily

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L’histoire des insulaires originaires des Caraïbes est mise en lumière dans un nouveau La nature étude qui combine des décennies de travail archéologique avec les progrès de la technologie génétique.

Une équipe internationale dirigée par David Reich de la Harvard Medical School a analysé les génomes de 263 individus dans la plus grande étude sur l’ADN humain ancien dans les Amériques à ce jour. La génétique trace deux grandes vagues migratoires dans les Caraïbes par deux groupes distincts, à des milliers d’années d’intervalle, révélant un archipel habité par des personnes très mobiles, avec des parents éloignés vivant souvent sur des îles différentes.

Le laboratoire de Reich a également développé une nouvelle technique génétique pour estimer la taille de la population passée, montrant que le nombre de personnes vivant dans les Caraïbes à l’arrivée des Européens était beaucoup plus petit qu’on ne le pensait auparavant – probablement des dizaines de milliers, plutôt que le million ou plus rapporté par Columbus. et ses successeurs.

Pour l’archéologue William Keegan, dont le travail dans les Caraïbes s’étend sur plus de 40 ans, l’ADN ancien offre un nouvel outil puissant pour aider à résoudre les débats de longue date, confirmer les hypothèses et mettre en lumière les mystères restants.

Cela «fait avancer considérablement notre compréhension des Caraïbes d’un seul coup», a déclaré Keegan, conservateur au Florida Museum of Natural History et co-auteur principal de l’étude. “Les méthodes développées par l’équipe de David ont aidé à répondre à des questions auxquelles je ne savais même pas que nous pourrions répondre.”

Les archéologues comptent souvent sur les vestiges de la vie domestique – poterie, outils, os et coquillages – pour reconstituer le passé. Aujourd’hui, les avancées technologiques dans l’étude de l’ADN ancien jettent un éclairage nouveau sur le mouvement des animaux et des humains, en particulier dans les Caraïbes où chaque île peut être un microcosme de vie unique.

Alors que la chaleur et l’humidité des tropiques peuvent rapidement décomposer la matière organique, le corps humain contient une boîte de matériel génétique: une petite partie inhabituellement dense de l’os protégeant l’oreille interne. En utilisant principalement cette structure, les chercheurs ont extrait et analysé l’ADN de 174 personnes qui vivaient dans les Caraïbes et au Venezuela il y a entre 400 et 3100 ans, combinant les données avec 89 individus précédemment séquencés.

L’équipe, qui comprend des universitaires basés dans les Caraïbes, a reçu l’autorisation d’effectuer l’analyse génétique des gouvernements locaux et des institutions culturelles qui ont agi en tant que gardiens des restes humains. Les auteurs ont également engagé des représentants des communautés autochtones des Caraïbes dans une discussion de leurs conclusions.

Les preuves génétiques offrent de nouvelles perspectives sur le peuplement des Caraïbes. Les premiers habitants des îles, un groupe d’utilisateurs d’outils en pierre, ont navigué vers Cuba il y a environ 6000 ans, s’étendant progressivement vers l’est vers d’autres îles pendant l’âge archaïque de la région. D’où ils viennent reste incertain – bien qu’ils soient plus étroitement liés aux Américains du Centre et du Sud qu’aux Nord-Américains, leur génétique ne correspond à aucun groupe autochtone particulier. Cependant, des artefacts similaires trouvés au Belize et à Cuba peuvent suggérer une origine d’Amérique centrale, a déclaré Keegan.

Il y a environ 2 500 à 3 000 ans, des agriculteurs et des potiers apparentés aux locuteurs de l’Arawak du nord-est de l’Amérique du Sud ont ouvert une deuxième voie dans les Caraïbes. Utilisant les doigts du bassin du fleuve Orénoque en Amérique du Sud comme des autoroutes, ils ont voyagé de l’intérieur vers la côte du Venezuela et ont poussé vers le nord dans la mer des Caraïbes, s’installant à Porto Rico et se déplaçant finalement vers l’ouest. Leur arrivée a marqué le début de l’âge de la céramique de la région, marqué par l’agriculture et la production et l’utilisation généralisées de la poterie.

Au fil du temps, presque toutes les traces génétiques des personnes de l’âge archaïque ont disparu, à l’exception d’une communauté récalcitrante dans l’ouest de Cuba qui a persisté jusqu’à l’arrivée des Européens. Les mariages mixtes entre les deux groupes étaient rares, avec seulement trois individus dans l’étude montrant une ascendance mixte.

De nombreux Cubains, Dominicains et Portoricains d’aujourd’hui sont les descendants de personnes de l’âge de la céramique, ainsi que des immigrants européens et des Africains réduits en esclavage. Mais les chercheurs n’ont noté que des preuves marginales de l’ascendance de l’âge archaïque chez les individus modernes.

“C’est un grand mystère”, a déclaré Keegan. “Pour Cuba, il est particulièrement curieux de ne pas voir plus d’ascendance archaïque.”

Au cours de l’ère de la céramique, la poterie des Caraïbes a subi au moins cinq changements de style marqués en 2000 ans. La poterie rouge ornée de motifs peints en blanc a cédé la place à de simples récipients de couleur chamois, tandis que d’autres pots étaient ponctués de minuscules points et d’incisions ou portaient des visages d’animaux sculptés qui faisaient probablement office de poignées. Certains archéologues ont souligné ces transitions comme des preuves de nouvelles migrations vers les îles. Mais l’ADN raconte une histoire différente, suggérant que tous les styles ont été développés par des descendants de personnes qui sont arrivées dans les Caraïbes il y a 2500 à 3000 ans, bien qu’ils aient pu interagir avec des étrangers et s’en inspirer.

“C’était une question que nous n’aurions peut-être pas su poser si nous n’avions pas eu un expert en archéologie dans notre équipe”, a déclaré le co-premier auteur Kendra Sirak, postdoctoral au Reich Lab. «Nous documentons cette remarquable continuité génétique à travers les changements dans le style de la céramique. Nous parlons de ‘pots contre personnes’, et à notre connaissance, ce ne sont que des pots.

Soulignant l’interconnectivité de la région, une étude des chromosomes X mâles a révélé 19 paires de «cousins ​​génétiques» vivant sur différentes îles – des personnes qui partagent la même quantité d’ADN que les cousins ​​biologiques mais peuvent être séparées par des générations. Dans l’exemple le plus frappant, un homme a été enterré aux Bahamas tandis que son parent a été inhumé à environ 600 miles de là en République dominicaine.

«Montrer les relations entre les différentes îles est vraiment un pas en avant incroyable», a déclaré Keegan, qui a ajouté que les vents et courants changeants peuvent rendre le passage entre les îles difficile. “J’ai été vraiment surpris de voir ces couples de cousins ​​entre les îles.”

La découverte d’une proportion aussi élevée de cousins ​​génétiques dans un échantillon de moins de 100 hommes est un autre indicateur que la taille de la population totale de la région était petite, a déclaré Reich, professeur de génétique à l’Institut Blavatnik du HMS et professeur de biologie évolutionniste humaine à Harvard.

«Lorsque vous échantillonnez deux individus modernes, vous ne trouvez pas souvent qu’ils sont des parents proches», a-t-il déclaré. “Ici, nous trouvons des parents partout.”

Une technique développée par Harald Ringbauer, co-auteur de l’étude, stagiaire postdoctoral au Reich Lab, utilisait des segments d’ADN partagés pour estimer la taille de la population passée, une méthode qui pourrait également être appliquée à de futures études sur les peuples anciens. La technique de Ringbauer a montré qu’environ 10 000 à 50 000 personnes vivaient sur deux des plus grandes îles des Caraïbes, Hispaniola et Porto Rico, peu avant l’arrivée des Européens. Cela est bien en deçà du million d’habitants que Colomb a décrit à ses clients, susceptible de les impressionner, a déclaré Keegan.

Plus tard, l’historien du XVIe siècle Bartolomé de las Casas a affirmé que la région abritait 3 millions de personnes avant d’être décimée par l’esclavage européen et la maladie. Bien que cela aussi soit une exagération, le nombre de personnes décédées des suites de la colonisation reste une atrocité, a déclaré Reich.

“Il s’agissait d’un programme systématique d’effacement culturel. Le fait que ce nombre ne soit pas de 1 million ou de millions de personnes, mais plutôt des dizaines de milliers, ne rend pas cet effacement moins significatif”, a-t-il déclaré.

Pour Keegan, collaborer avec des généticiens lui a donné la capacité de prouver certaines hypothèses qu’il avait défendues pendant des années – tout en en renversant d’autres.

«À ce stade, je me fiche de savoir si j’ai tort ou raison», dit-il. «Il est tout simplement passionnant d’avoir une base plus solide pour réévaluer la façon dont nous regardons le passé dans les Caraïbes. L’un des résultats les plus significatifs de cette étude est qu’elle démontre à quel point la culture est importante pour comprendre les sociétés humaines. Les gènes peuvent être discrets, mesurables unités, mais le génome humain est créé culturellement. “

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