Covid-19 : il ferait vieillir le cerveau de 10 ans

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Des chercheurs de l’Université de Yale, aux Etats-Unis, étaient déjà convaincus que le Covid-19 pouvait avoir des conséquences neurologiques. Leurs collègues de l’Imperial college de Londres affirment que le virus fait vieillir le cerveau.

On le sait : le Covid-19 est responsable de symptômes spécifiques – difficultés respiratoires, fièvre, toux sèche… Mais, selon des observations des médecins, le Covid-19 pourrait également avoir des conséquences neurologiques chez les malades, caractérisées par de la confusion ou encore par des vertiges.

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Si, pour le moment, la Science n’est sûre de rien, les études et les statistiques semblent effectivement indiquer un impact du coronavirus Sars-Cov-2 sur le cerveau et le système nerveux.

Un vieillissement cérébral de 10 ans

Les chercheurs de l’Imperial College de Londres ont analysé les résultats des tests cognitifs de 84 285 personnes ayant contracté le Covid-19 ou suspectées de l’avoir contracté. Ces tests ont été mis au point pour surveiller l’évolution des patients atteints de la maladie d’Alzheimer. Les résultats de cette étude, dirigée par le Pr Adam Hampshire, du laboratoire des sciences du cerveau de l’Imperial college, indiquent que les malades ayant souffert d’une forme grave du Covid-19, “obtiennent de moins bons résultats aux tests cognitifs dans plusieurs domaines que ce à quoi on pourrait s’attendre compte tenu de leur âge”. Une baisse de performance équivalente à un vieillissement du cerveau de 10 ans.

Dès le mois d’avril dernier, une étude publiée dans la revue spécialisée JAMA Neurology rapportait que, sur 214 patients de Wuhan (Chine) atteints de Covid-19, 36 % avaient des symptômes neurologiques. Parmi ceux-ci : une perte d’odorat, des douleurs nerveuses, des crises convulsives ou encore des accidents vasculaire cérébraux (AVC).

Même observation dans le New England Journal of Medicine où des médecins de Strasbourg notaient que, sur 58 patients atteints de Covid-19, 40 présentaient une agitation anormale, 26 souffraient de confusion mentale, et environ un tiers présentaient une désorientation, une inattention ou encore des mouvements mal contrôlés.

Le coronavirus atteint-il vraiment le cerveau ?

L’équipe de chercheurs de l’Université de Yale (Etats-Unis) dirigée par le Pr Akiko Iwasaki, immunologue, en est convaincue. Dans une nouvelle étude, ils apportent la preuve que chez certaines personnes ayant peut-être des prédispositions génétiques ou une charge virale élevée , le coronavirus est capable d’envahir les cellules du cerveau. En se dupliquant, il prive d’oxygènes les cellules avoisinantes et les détruit.

Le coronavirus peut-il vraiment atteindre le cerveau ? Ça n’a rien d’impossible. Durant l’épidémie de Sras (également provoquée par un coronavirus, en 2002), des scientifiques étaient parvenus à démontrer que des particules du virus pouvaient migrer jusqu’au cerveau. Dans le cas du syndrome respiratoire du Moyen-Orient (un autre membre de la famille des coronavirus, responsable d’une épidémie en 2012-2017), le virus a même été détecté chez des souris au niveau neurologique… sans être présent dans les poumons !

Comment expliquer ces atteintes neurologiques ? L’hypothèse actuellement retenue par les chercheurs est celle de l’orage de cytokine. En clair : face à l’infection par le Sars-Cov-2, le corps déclencherait une réaction de défense disproportionnée : trop extrême, celle-ci pourrait entraîner une “surchauffe” du cerveau… et des symptômes neurologiques spécifiques.

En avril dernier, le Pr Salomon pointait trois pistes. Parfois, “le virus attaque le cerveau, même si ce n’est pas aujourd’hui démontré”, parfois il y a une irritation du cerveau” par “franchissement du virus de la barrière osseuse entre fosses nasales et cerveau” et enfin il peut y avoir “des modifications de la circulation vasculaire cérébrale”.

Coronavirus et cerveau : le conseil des experts

La vieille idée selon laquelle il ne faut se rendre à l’hôpital que si on est à bout de souffle n’est sans doute plus valable” affirme Andrew Josephson, chef du département de neurologie à l’université de Californie San Francisco (aux États-Unis). “Si vous vous sentez confus, si vous avez des problèmes pour réfléchir, ce sont de bonnes raisons de consulter un médecin.

En effet : au-delà du coronavirus, une confusion mentale, une désorientation, une agitation anormale, des vertiges qui ne “passent” pas, des convulsions ou encore des douleurs nerveuses (fourmillements, décharges électriques…) peuvent trahir la présence d’une méningite ou encore d’un accident vasculaire cérébral. Conclusion : dès les premiers symptômes, on appelle les secours – 15 ou 112 sur le téléphone !

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